El rol de los proyectos de energía de China en el extranjero

Nueva base de datos de la Universidad de Boston muestra que la mayor parte de las inversiones chinas en energía se destinan al carbón, pero que los proyectos de energías renovables van en aumento

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Un ingeniero chino y un ecuatoriano inspeccionan el trabajo en el proyecto hidroeléctrico Minas-San Francisco financiado por China en Sarayunga, provincia de Azuay en Ecuador (imagen: Alamy)

El anuncio de China de que aspiraría a la neutralidad del carbono para 2060 fue un éxito en la Asamblea General de las Naciones Unidas en septiembre, y Japón y Corea del Sur asumieron compromisos similares en las semanas siguientes. Pero aún quedan preguntas sobre lo que este cambio de política interna significará para las inversiones de energía de China en el extranjero.

Una nueva base de datos que hemos compilado en el Centro de Política de Desarrollo Global de la Universidad de Boston destaca cuántas de estas inversiones son en centrales eléctricas basadas en combustibles fósiles, y los planes de China de construir más.

777

plantas de energía en el mundo recibieron financiamiento chino

Al recopilar datos sobre las centrales eléctricas fuera de China que han recibido financiación de los bancos de política china o inversión extranjera directa de empresas chinas, contamos 777 centrales eléctricas en 83 países diferentes. Este total incluye las plantas que están en funcionamiento, en construcción y en planificación, y en conjunto representan 186,5 gigavatios (GW) de capacidad de generación.

Las plantas de carbón constituyen la mayor parte de estas inversiones por capacidad, con más de 74 GW, o cerca del 40% de la capacidad registrada en nuestro conjunto de datos. Estimamos que las plantas de combustibles fósiles en nuestro conjunto de datos están generando actualmente alrededor de 314 millones de toneladas de emisiones de CO2 por año. Las plantas en construcción o en planificación representan otros 80,3 GW de capacidad. Si todas ellas entran en funcionamiento para el 2030, añadirán otros 211 millones de toneladas de CO2 anualmente.

Asumiendo que no se retiren las plantas de combustible fósil actualmente en funcionamiento en nuestro conjunto de datos para el 2030, sus emisiones acumuladas de CO2 durante los próximos 10 años alcanzarían casi seis mil millones de toneladas de CO2. Esto consumiría el 1,3% del presupuesto global de carbono - las emisiones de CO2 que pueden entrar en la atmósfera para que retengamos un 66% de posibilidades de limitar el calentamiento global a 1,5ºC. Dado que muchas centrales eléctricas de carbón tienen una vida útil de 30 a 40 años, es probable que esto sea una subestimación de los efectos en un presupuesto de carbono a largo plazo.

Sin embargo, los tipos de proyectos de energía financiados por China pueden estar cambiando. En el último decenio, la instalación anual de energía no contaminante con inversión y financiación chinas ha ido en general en aumento. Si se observan los proyectos de nuestra base de datos que se están construyendo o planificando desde ahora hasta 2033, la energía eólica y la solar representan alrededor del 12% de esta capacidad, y la proporción de energía hidroeléctrica es mayor en la capacidad futura (33%) que en las plantas actualmente en funcionamiento (27%). Pero la distribución de estos proyectos futuros sigue estando demasiado centrada en la generación a partir de fósiles para ser compatible con el Acuerdo de París.

Las empresas de energía renovable de China a menudo se enfrentan a obstáculos para ir al extranjero. Tienden a ser más pequeñas y de propiedad privada, en comparación con las grandes empresas estatales que tienen décadas de experiencia en el desarrollo de centrales eléctricas tradicionales en países extranjeros.

Aunque la energía eólica y la solar representan una pequeña parte de la capacidad total de generación de las inversiones chinas en el extranjero, constituyen una proporción mayor de los proyectos individuales. Los proyectos de energía renovable suelen tener una capacidad mucho menor que las centrales de carbón, gas y energía hidroeléctrica.

De hecho, los proyectos de energía eólica representan el 29% de todos los proyectos rastreados en nuestra base de datos, y los proyectos solares representan el 17%. Es posible que, a pesar de su menor tamaño, el número relativamente mayor de proyectos de energía renovable presente una oportunidad de aprendizaje y ampliación por parte de los bancos de políticas chinas y los inversores extranjeros directos.

Además, la mayoría de las inversiones chinas en el extranjero en proyectos de energía renovable provienen de la inversión extranjera directa, y no de los bancos políticos de China. Un punto positivo es la empresa privada china Canadian Solar, que es el décimo mayor inversor de China en términos de inversión extranjera directa en capacidad en el extranjero. Las otras empresas que figuran entre las diez primeras son empresas estatales e incluyen las mayores empresas de energía de China.

El análisis de estas pautas de inversión puede arrojar luz sobre los futuros mecanismos de política para fomentar las inversiones chinas en el extranjero en materia de energía renovable. Por ejemplo, ¿por qué ha tenido tanto éxito Canadian Solar? ¿Y qué ha permitido la relativa proliferación de la inversión china en energía renovable en América Latina, en comparación con las regiones más carboníferas como el sur y el sudeste asiático?

A fin de armonizar los objetivos nacionales en materia de clima y la huella climática mundial de China, los dirigentes chinos también deberían centrarse en la elaboración de políticas que fomenten la inversión en el extranjero en materia de energía renovable. Nuestro análisis de datos y nuestra labor de cartografía de los proyectos energéticos de China en el extranjero pueden ayudar a estos responsables políticos, junto con los investigadores y los defensores de las energías limpias de todo el mundo, a identificar las principales tendencias en la generación de energía mundial respaldada por China y a orientar la toma de decisiones hacia un futuro con energías más limpias.