Será que as energias renováveis podem empurrar a América Latina para uma recuperação verde?

Exploração de recursos energéticos limpos poderia impulsionar a economia, mas governos ainda apostam nos combustíveis fósseis.

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Parque eólico Pomona de Genneia na província de Río Negro, Argentina (imagem: Genneia)

Enquanto a América Latina tenta lidar com os efeitos da pandemia do novo coronavírus, a energia renovável aparece como um caminho possível para a recuperação econômica e a redução de emissões. Mas muitos obstáculos permanecem no caminho, já que os governos ainda apostam nos combustíveis fósseis e atrasam novos projetos para expandir a rede de energia limpa.

A região está particularmente bem posicionada para alavancar a indústria renovável como fonte de novos empregos e investimentos, ao mesmo tempo em que reduz as emissões. Atualmente, cerca de um quarto de seu fornecimento de energia vem de fontes renováveis, incluindo hidro e bioenergia, com a maior parte de seus vastos recursos solares e eólicos ainda não utilizados.

9.1%

Espera retração econômica da América Latina neste ano

O aproveitamento desses recursos poderia não só aliviar a recessão esperada na América Latina como resultado da pandemia, com uma queda esperada do PIB de até 9,1% este ano, mas também colocar a região em um caminho de descarbonização em linha com o Acordo de Paris sobre mudanças climáticas. Isto requer atingir emissões líquidas zero de CO2 até 2050.

Mas para ter sucesso, os governos precisarão ser pró-ativos e traçar um plano de recuperação verde focado no setor renovável, o que ainda não aconteceu. A região ficou aquém da procura de um estímulo verde para suas preocupações econômicas, uma discussão que foi intensa em outras partes do mundo, mas que ainda não chegou à América Latina.

"A Europa e a China já estabeleceram um roteiro para enfrentar a crise da Covid-19. Isso ainda não aconteceu na América Latina. Continuaremos dando bilhões ao setor de combustíveis fósseis ou, em vez disso, impulsionaremos as energias renováveis, criando mais empregos e ajudando a economia a se recuperar", disse Ramón Mendez, ex-chefe de energia do Uruguai e agora a frente do grupo de consultoria IVY.

Um enorme potencial

Embora a capacidade eólica e solar esteja crescendo rapidamente na América Latina, ela representa apenas 6,5% da capacidade instalada atual. Os combustíveis fósseis ainda representam cerca de 75% do fornecimento de energia primária da região, com o restante da matriz energética completada por energia hidrelétrica, biomassa e bioenergia.

Os países podem ser agrupados aproximadamente em dois tipos com base em sua matriz de energia. Alguns dependem fortemente da energia hidrelétrica, como o Brasil, enquanto outros utilizam petróleo e gás como fonte primária de eletricidade, como a Argentina. A energia do carvão fornece apenas uma pequena parte da produção total de eletricidade na maior parte da região.

Apesar de muitos terem confiado na energia hidrelétrica, o potencial de expansão é na verdade limitado por conflitos sobre o uso da terra, incluindo a conservação de florestas e terras indígenas. Como resultado, espera-se que a participação da energia hidrelétrica diminua após 2030, abrindo espaço para a energia solar, eólica e outras energias renováveis.

"O potencial é enorme em termos de recursos. O Chile e o México têm os mais altos níveis de radiação solar do mundo. Há também um enorme potencial eólico no norte da Colômbia e no sul da Argentina. Em resumo, há potencial renovável suficiente para cobrir toda a demanda da região", disse Lisa Viscidi, chefe do programa de energia no Diálogo Interamericano.

Durante as últimas duas décadas, vários governos incentivaram a utilização de energia renovável por meio da implementação de leilões de tecnologia específica. O Brasil e o Uruguai foram os primeiros em 2005 e 2006, respectivamente, e depois outros seguiram em frente, incluindo Argentina, Chile e México.

Desde 2015, contratos de energia limpa que excedem 46,8 bilhões de dólares de investimentos e 32 GW de nova capacidade instalada foram concedidos por meio de leilões liderados pelo governo em toda a região, dos quais 27GW correspondem a energia renovável não convencional, de acordo com um relatório do Banco Interamericano de Desenvolvimento (BID) e do Diálogo Interamericano.

Mas este poderia ser apenas o ponto de partida. É técnica e economicamente viável dar escala à energia renovável na América Latina, concordam os especialistas. O cenário da Agência Internacional de Energia Renovável de um sistema global de energia consistente com os objetivos do Acordo de Paris prevê que 93% da eletricidade venha da energia renovável na região até 2050.

Isso não apenas limparia a rede de energia e reduziria as emissões, mas também impulsionaria a economia. Um relatório do BID estima que a descarbonização aumentará o número de empregos no setor de energia renovável em mais 100 mil postos de trabalho equivalentes em tempo integral em 2030, em comparação com um cenário em que as tendências atuais continuam.

"A descarbonização é uma meta necessária e viável para a América Latina e o Caribe que poderia trazer muitos benefícios", disse Graham Watkins, chefe da mudança climática no BID. "Todos os países da região poderiam criar mais empregos do que aqueles que seriam destruídos como parte da transição para uma economia descarbonizada".

Os líderes do pacote

Países sem seus próprios recursos de gás natural e petróleo deram os passos mais significativos em sua transição energética até agora. O Uruguai tem agora uma geração de eletricidade sem carbono de 98%. A energia eólica sozinha responde por 26%, uma das maiores cotas do mundo. Por vezes, sua matriz energética é quase inteiramente alimentada pela energia eólica.

A rápida adoção da geração de energia renovável no Uruguai, especialmente eólica, foi motivada por anos de dependência de barragens e hidrelétricas apoiadas pela geração térmica alimentada por petróleo, sujeita a risco de preços flutuantes e totalmente dependente de importações. O país apelou aos investidores estrangeiros e criou 50 mil empregos no setor das energias renováveis.

Números semelhantes são compartilhados pela Costa Rica. A pequena nação insular recebe mais de 98% de sua eletricidade de fontes renováveis de energia, principalmente dividida entre energia hidrelétrica e eólica. O país foi o primeiro na região a apresentar um plano abrangente para se tornar uma economia com emissões zero até 2050.

"Uruguai e Costa Rica realizaram com sucesso uma transição energética, mas isto não foi seguido por muitos outros países. O Chile permanece como uma das poucas exceções", disse Mendez. "Os combustíveis fósseis ainda estão muito presentes e isto não é um bom sinal. A região está indo contra os objetivos do Acordo de Paris".

O Chile, sem petróleo e gás, mas com muito carvão, que fornece 40% da matriz energética, recentemente se juntou ao Uruguai e à Costa Rica em seus esforços. No ano passado, o país anunciou seu compromisso de se tornar neutro em carbono até 2050 e se comprometeu a eliminar gradualmente todas as usinas de geração de energia a carvão até 2040, começando com o fechamento das oito mais antigas até 2024.

O país passou de ter uma capacidade instalada de 3% de energia renovável não convencional em 2014 para ter atualmente 25%, aproveitando a radiação solar no norte do país e os fortes ventos na Patagônia. Isto significa que já atingiu sua meta de ter 20% de energias renováveis até 2025.

"Temos uma quantidade suficiente de energia fornecida por energias renováveis que permite fechar as usinas de carvão", disse Andrés Rebolledo, ex-ministro da Energia do Chile. "Mas isto tem que vir com avanços tecnológicos, como baterias melhores, a fim de evitar a variabilidade das fontes renováveis de energia".

Desafios futuros

As medidas de bloqueio desencadeadas pela pandemia fizeram cair a demanda de energia em todo o mundo, e a América Latina não tem sido a exceção. Isto desafiou o desenvolvimento das energias renováveis. Brasil, Peru e México interromperam novos leilões de energia solar e eólica que estavam programados para este ano.

Mas a pandemia também mostrou que muitos governos ainda estão dispostos a apostar nos combustíveis fósseis, alocando mais fundos para o setor em vez de implementar um estímulo verde.

A Argentina decidiu subsidiar o barril doméstico de petróleo e também aumentar os subsídios para o gás natural. No ano passado, as empresas de combustíveis fósseis receberam 27,6 bilhões de pesos (423 milhões de dólares).

A administração Alberto Fernández, que tomou posse em dezembro, ainda não implementou nenhuma política para o setor de energia renovável. O país agora tem uma capacidade instalada de 8% de fontes renováveis não convencionais, com a meta de atingir 20% em 2025 – o que os especialistas locais em energia não consideram viável com o cenário atual.

Enquanto isso, o México compartilha uma trajetória semelhante. Tem uma meta de 35% de energias renováveis até 2024, a ser aumentada para 40% em 2035 e 50% em 2050, o que provavelmente não será atingido. Apesar de ter começado no caminho certo com vários leilões desde 2015, a administração Lopez Obrador cancelou agora novos leilões e passou a depender de combustíveis fósseis.

"É um problema compartilhado pelos países exportadores de petróleo e gás da região. Todos eles estão apostando nos combustíveis fósseis para obter mais renda. Mas é uma visão de curto prazo, já que o pico da demanda de petróleo está bem próximo", disse Leonardo Stanley, economista do centro de estudos CEDES na Argentina. "Falta-lhes uma visão estratégica de seu setor energético".

A aposta equivocada aumenta a pressão sobre alguns problemas intrínsecos a toda a região. A maioria dos recursos energéticos renováveis na América Latina está em áreas distantes dos centros urbanos onde a energia é mais utilizada. Isto requer linhas de transmissão muito caras, que já estão em sua capacidade total em toda a região e têm que ser muito expandidas

Os países também carecem de uma forte indústria manufatureira local para o setor de energia renovável, o que significa que os suprimentos têm que ser amplamente importados, principalmente da China. O Brasil continua sendo a única exceção, porque conta com alguma manufatura desses equipamentos localmente.

O financiamento também representa outra barreira para alguns países da região, como a Argentina, com projetos já alocados agora cancelados em meio a uma crise econômica.

"Ainda assim, há muito potencial para substituir combustíveis fósseis por energias renováveis na América Latina, especialmente na geração de eletricidade", argumenta Viscidi. "Quanto mais países puderem expandir suas linhas de transmissão, mais possibilidades terão em energia renovável. O investimento deve continuar a crescer nos próximos anos.”